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El sector del transporte por carretera tendrá problemas si la demanda cae a los niveles anteriores al COVID

Las tarifas spot de los camiones han subido, pero también los gastos de explotación. ¿Qué significa esto para los transportistas? 

“La demanda está volviendo a los niveles anteriores a la pandemia”. He escuchado esta refutación a mis artículos anteriores sobre un “baño de sangre” del transporte por carretera en 2022 (aquí y aquí) durante la semana pasada. Si “la demanda vuelve a los niveles anteriores a la pandemia” resulta ser cierto, la situación para los camioneros será en realidad mucho peor de lo que incluso yo he predicho.

Desde que comenzó la pandemia, el número de camiones despachables en el mercado de camiones de alquiler (camiones con conductor y disponibles para transportar una carga) ha aumentado aproximadamente un 10%. Dado que las tarifas de los camiones dependen del equilibrio entre la oferta y la demanda, si los volúmenes volvieran a los niveles anteriores a la pandemia (con mucha más capacidad en el mercado), las tarifas se desplomarían. 

Número total de tractoras en el mercado de alquiler
Later model used truck prices are soaring as scarcity sets in. (Photo: Jim Allen/FreightWaves)
Los precios de los últimos modelos de camiones usados se disparan ante la escasez. (Foto: Jim Allen/FreightWaves)

Pero aún más preocupante es que los gastos de explotación de los transportistas están en niveles mucho más altos que antes de COVID. FreightWaves calcula que los gastos de explotación de casi todos los transportistas han aumentado hasta 0,38 dólares por milla respecto a los niveles anteriores al COVID. Este cálculo sólo incluye los costos de mantenimiento, seguro y combustible. 

El cálculo no incluye los salarios de los conductores ni la compra/financiación de equipos, que podrían casi duplicar el aumento de los gastos de explotación.  

Si una flota de camiones se pusiera en marcha hoy con un conductor empleado, sus gastos operativos en efectivo serían hasta 0,72 dólares por milla más altos que los de una flota de camiones que se pusiera en marcha en 2019. 

Combustible

El costo del combustible es uno de los mayores gastos operativos variables en la industria del transporte por carretera. Durante 2019, los precios del diésel al por menor oscilaron entre 2,97 y 3,11 dólares por galón. En su mayor parte, los precios del diésel al por menor apenas se movieron en 2019. 

Utilizando una media de 7 millas por galón, el costo del combustible durante 2019 osciló entre 0,42 y 0,44 dólares por milla para un camión de clase 8. Para la mayoría de los transportistas que operan en 2019, el combustible fue increíblemente estable y fue en gran medida una idea tardía. 

Truckstop retail diesel prices in 2019
Precios del diésel al por menor de las paradas de camiones en 2019

Avance rápido hasta el 5 de abril de 2022. El precio del diésel al por menor es de 5,10 dólares/galón. A 7 millas por galón, eso equivale a 0,73 dólares/milla. Este aumento de 0,30 dólares por milla tendrá un impacto significativo en los flujos de efectivo de los transportistas. 

Truckstop retail diesel price per gallon 
Precio de venta de diésel por galón en las paradas de camiones

El combustible se suele pagar en el punto de venta, cuando se carga el camión. Sin embargo, los cargadores y los intermediarios suelen pagar al transportista uno o dos meses después de la entrega de la carga. 

Según datos de la Truckload Carriers Association (TCA), un transportista medio recorre unas 6.500 millas en un mes determinado. A 0,30 dólares por milla, el desembolso de efectivo adicional para un operador en comparación con 2019 es de aproximadamente 1.950 dólares al mes. Este es el dinero en efectivo que una flota debe adelantar antes de cobrarlo a un corredor o cargador. Mientras que los transportistas que tienen recargos por combustible podrán trasladar parte de sus gastos de combustible a sus clientes cargadores, los transportistas que operan en el mercado spot no lo harán. Los fletes al contado no suelen incluir un recargo por combustible. 

Seguros y mantenimiento 

Tomando como referencia los datos de TCA, los costos de seguro por milla fueron de 0,07 dólares en 2019. En 2022, estos costos han aumentado a 0,09 dólares por milla. Utilizando el mismo conjunto de datos, los costos de mantenimiento han aumentado de 0,20 a 0,26 dólares por milla. En total, el seguro y el mantenimiento han subido 0,08 dólares por milla. 

Cuando se suman (el combustible, el seguro y el mantenimiento), casi todas las empresas de transporte han experimentado aumentos de al menos 0,38 dólares por milla con respecto a 2019, independientemente de cuándo consumaron las operaciones.

Muchos nuevos participantes compraron en la parte superior del mercado 

El mercado de camiones ha experimentado el mayor número de nuevas flotas de inicio en su historia. El gráfico de flotas de nueva creación podría confundirse fácilmente con una acción de meme. 

Los empresarios y los aspirantes a ejecutivos de flotas registraron un nuevo transportista en la FMCSA y luego salieron a comprar un camión. Como era casi imposible que estos transportistas encargaran un camión nuevo a un fabricante de camiones, podemos suponer que compraron un camión que tenía al menos tres años de antigüedad a otro transportista. 

Lo peor que se puede hacer en cualquier situación es comprar en lo más alto del mercado. Los datos de rechazo de licitaciones advierten de que las empresas de transporte están perdiendo rápidamente el poder de fijación de precios para el transporte de cargas, por lo que el valor de los equipos no tardará en seguirlo.

El índice de rechazo de licitaciones hace un seguimiento del número de cargas en el mercado de contratos que son rechazadas por los transportistas. Cuanto mayor sea el número de rechazos, mayor será el poder de fijación de precios de los transportistas.

Compra y financiación de equipos 

Uno de los mayores incrementos de gastos es el propio camión. El costo de la compra de un camión nuevo o usado depende sobre todo de cuándo se compró el camión. Por lo tanto, existe una amplia gama de costos. 

Según los datos de ACT, un camión usado de 3 años podría haberse comprado por 69.000 dólares en 2019. A principios de marzo de 2022, el precio de un camión de 3 años casi se había duplicado, hasta los 136.000 dólares. Este aumento de 67.000 dólares en el costo de un camión usado no tiene precedentes. 

Prices for used trucks that are 3-4 years old 
Precios de los camiones usados de 3 a 4 años

Para este ejemplo, utilizaré un tipo de financiación del 5% y un plan de financiación a 60 meses. También supondré que el comprador no ha dado ningún anticipo para la compra y que el impuesto sobre la venta del camión es del 7%. También supondré que el camión está siendo conducido 6,500 millas por mes.  

Con un precio de venta en 2019 de 69.000 dólares, el pago mensual sería de 1.393 dólares. A 6.500 millas por mes, la flota necesitaría generar 0,21 dólares por milla en flujo de caja sólo para cubrir la compra del equipo.  

El camión tendrá un valor residual cuando se venda cinco años después, pero es difícil predecir cuál será el mercado en ese momento. Para nuestros cálculos, vamos a utilizar el flujo de caja y no el GAAP.  

Si se comprara un camión similar en 2022, costaría 136.000 dólares. El pago mensual sería de 2.746 dólares, o 0,42 dólares por milla.  

Aunque es difícil predecir cuántos camiones usados se negocian a estos niveles tan elevados, sabemos que muchas flotas han crecido rápidamente durante los últimos trimestres y algunas flotas tendrán que cargar con estos vientos en contra.  

En conjunto, una flota relativamente nueva en el sector del transporte por carretera, que opere con un camión usado comprado en 2022, necesitaría generar 0,59 dólares/milla más de lo que habría generado si hubiera empezado a operar en 2019. Si hay que tener en cuenta un conductor empleado, un conductor de carretera en 2022 puede esperar ganar alrededor de 0,60 $/milla. En 2019, el mismo conductor habría ganado alrededor de 0,47 dólares/milla.  

Con un conductor empleado, más un camión comprado en 2022, una nueva flota que entra en el mercado tendría necesidades de efectivo operativo que son 0,72 dólares por milla más que la misma flota en 2019. Por lo tanto, si una flota está pagando 0,72 dólares más por milla en efectivo operativo en comparación con la prepandemia, tendrá un tiempo increíblemente difícil para sobrevivir en un entorno de tarifas spot en descenso.  

El entorno de las tarifas spot está cambiando – y rápidamente  

Según Truckstop.com, la tarifa spot actual para camiones de carga es de 3,29 dólares por milla (a partir del 5 de abril de 2022). 

Las tarifas spot de camiones alcanzaron su punto máximo el 9 de enero de 2022 con 3,83 dólares por milla. La caída de 0,54 dólares por milla es significativa, pero en el contexto histórico las tarifas spot de camiones siguen siendo muy superiores, en más de 1 dólar por milla.  

Si nos remontamos a 2019, que fue cuando experimentamos la última recesión del transporte de mercancías, las tarifas spot de camiones oscilaron entre 1,91 y 2,54 dólares por milla. Si bien estos rangos son los más bajos y los más altos, el rango típico durante 2019 estuvo más cerca de $2.00-2.20 por milla.  

Pero aquí es donde se pone difícil. La tarifa spot de camiones es solo una parte de la historia. No nos dice cuán rentables son los transportistas de camiones.   

El transporte por carretera es un negocio muy difícil para ganar dinero

Gran parte de esto depende de si las tarifas al contado caen o no a niveles que drenan el flujo de caja de los transportistas hasta el punto de que se quedan sin dinero.  

El transporte por carretera es un negocio notoriamente difícil, con violentas oscilaciones entre mercados alcistas y bajistas. Incluso en los mejores momentos, las empresas de transporte luchan por cada céntimo de beneficio.  

El mejor mercado de camiones de la historia tuvo lugar en 2021, marcado por un volumen récord y unas tarifas al contado de camiones sin precedentes. Sin embargo, las empresas de transporte promedio lucharon por ganar dinero.  

El ratio operativo de los transportistas de carga seca en 2021 a través del programa de evaluación comparativa de la TCA osciló entre 92 y 97. Eso significa que por cada 100 dólares de ingresos que la flota generó, generó un beneficio operativo de sólo 3 a 8 dólares. Esto fue antes de que la flota pagara cualquier línea de crédito de capital de trabajo (deuda) o impuestos. 

¿Se avecina un baño de sangre?

El baño de sangre de 2019 estuvo marcado por el mayor número de quiebras de flotas de camiones de la historia. Si vemos que las tarifas spot de los camiones siguen cayendo, es posible que veamos condiciones similares o peores en el mercado.  

El ratio operativo de los transportistas de carga de camiones en 2019 osciló entre 97 y 101. Un deterioro significativo de las tarifas spot, combinado con el aumento de los gastos operativos con los que las flotas están lidiando, podría significar un desastre para muchos.  

El mínimo para las tarifas spot de camiones en 2019 fue de 1,91 dólares/milla. Estoy asumiendo que esta es la línea de base para la que muchos pequeños transportistas lucharán por sobrevivir. El combustible es una parte de la tarifa al contado, por lo que el cálculo debe ajustarse.  

El aumento de 0,30 dólares/milla en el combustible significa que la tarifa spot ajustada de 2019 “línea de base del baño de sangre” sería de alrededor de 2,21 dólares por milla. Dado que las facturas de combustible se pagan inmediatamente, asumo que cualquier cosa por debajo de este nivel de tarifa spot será nefasta para muchas pequeñas empresas de camiones y podría resultar en una rápida aceleración de las quiebras de flotas.  

El seguro y el mantenimiento no son asesinos “instantáneos” de las flotas, sino que matan con el tiempo. Mientras las tarifas al contado estén por encima de los 2,34 dólares por milla durante la mayor parte de 2022, la mayoría de las pequeñas flotas que entraron en el mercado antes de 2020 sobrevivirán, al menos hasta que les lleguen las facturas del seguro o tengan una avería.  

Diesel fuel is increasingly expensive. (Photo: JIm Allen/FreightWaves)
El diésel es cada vez más caro. (Foto: JIm Allen/FreightWaves)

Pero las nuevas flotas estarán en gran desventaja con respecto a las existentes 

Si una flota es nueva en el sector del transporte por carretera y ha comprado un camión en 2022, tiene el peor entorno operativo de todos los transportistas. Suponiendo que el camión sea conducido por un conductor empleado, las tarifas al contado por debajo de 2,63 dólares por milla podrían significar un desastre para las flotas de camiones si esa tarifa persiste durante mucho tiempo. 

Todo esto podría cambiar, y rápidamente.  

Si los precios del gasóleo al por menor suben, el punto de equilibrio para los transportistas también lo hará. Si el combustible baja, el punto de equilibrio será más bajo. Observe la dirección del gasóleo de venta al público; tiene mucho que ver con la rentabilidad de las flotas de camiones, especialmente de los pequeños transportistas.  

Si el combustible sigue subiendo, la “línea de base del baño de sangre” también subirá. Por otro lado, si el combustible baja, podría haber un alivio significativo para los pequeños transportistas del mercado al contado.  

Hay un gran desacuerdo sobre la dirección de las tarifas spot del combustible y del transporte por carretera, pero una cosa es segura: habrá volatilidad. Esperemos que todos evitemos el vértigo en el camino.  

¿Le interesan más datos?  

Todos los datos de este artículo están disponibles a través de la plataforma SONAR de FreightWaves.  

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