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Cómo un transportista de automóviles mueve 4 millones de vehículos en una crisis de la cadena de suministro

PLYMOUTH, Michigan – Mark Anderson dibuja un triángulo en un papel y etiqueta los tres puntos A, B y C, para ilustrar cómo su empresa coreografía el movimiento de 4 millones de automóviles y camiones al año.

Pero la pandemia y la crisis de la cadena de suministro hicieron estragos en el modelo, creando un enorme problema de eficiencia para el presidente y director general de United Road Services.

“Vamos desde el punto A y tenemos una planta aquí y enviamos camiones por aquí hasta el punto B donde hay un puerto. Y allí cogemos camiones y vamos al punto C, donde hay un ferrocarril. Y luego los enviamos de vuelta al punto A”, dijo Anderson mientras garabateaba en el triángulo.

Pero cuando la planta del punto A cierra porque no hay semiconductores, nos preguntamos: “¿Cómo llego aquí?” Si sólo envío mis camiones aquí, no estoy generando ningún ingreso, sólo tengo costos. Tengo que pagar a mi conductor. El combustible está por las nubes. Mis conductores pueden ir a hacer un trabajo más fácil y ganar más dinero trabajando en Amazon”.

Retención de conductores en el transporte de automóviles

United Road ha visto un repunte en su rotación hasta cerca del 40%, desde el 25% al 30% anual, todavía muy por debajo del 80% de rotación del transporte por carretera a los 60 días en el tercer trimestre de 2021, según Stay Metrics. La diferencia entre el típico conductor de camión que transporta un remolque de 53 pies y un transportista de automóviles se ha reducido hasta el punto de que “están igualados”, dijo Anderson.

Los puestos de trabajo de conductor de United Road alcanzan entre 90.000 y 100.000 dólares al año, frente a los 85.000 dólares de hace dos años. Los transportistas están entre los mejor pagados entre los conductores de camiones debido a las habilidades geográficas necesarias para cargar y descargar vehículos de forma segura. Un nuevo transportista de automóviles necesita 10 meses de formación tras obtener el permiso de conducir comercial. 

Mark Anderson, presidente y director general de United Road Services, en su oficina de Plymouth (Michigan). Se inspira en Lou Holtz, antiguo entrenador de fútbol americano de Notre Dame, para el movimiento de transporte de vehículos. (Foto: Alan Adler/FreightWaves)

Movimientos de vehículos usados

Al igual que el mantra de los agentes inmobiliarios de ubicación, ubicación, ubicación, Anderson repite otra palabra tres veces: diversificación.

Normalmente, se refiere a las tres formas de transporte que utiliza United Road, 1.100 de su propia flota, en su mayoría Peterbilt modelo 579, y 900 conductores de empresa; otros 900 contratistas independientes que operan bajo la autoridad del Departamento de Transporte de United Road; y unos 5.000 socios de terceros que operan bajo su propia autoridad.

La diversidad tiene otra definición en la empresa con sede en Plymouth, Michigan, propiedad del gigante del capital privado Carlisle Group.

Con la escasez de semiconductores que obligó a cancelar cientos de miles de unidades de producción de vehículos ligeros -y que creó una pérdida estimada de 60.000 millones de dólares para los fabricantes de automóviles a nivel mundial en 2021-, United Road se expandió para trasladar atomóviles y camiones usados de los lotes de atomóviles de alquiler a las subastas y a los revendedores como CarMax y Carvana.

“Hemos cambiado de rumbo y  hemos dicho: ‘Bien, ¿dónde están las oportunidades? Algunas empresas cerraron sus puertas. Nos dirigimos a sus clientes y les dijimos: ‘Oye, nosotros transportamos tu carga. Entréguenosla y se la entregaremos’”, explica Anderson. “Sólo estamos buscando otras vías de fuentes de automóviles para ir de A a B. El objetivo es seguir cargado”.

Adoptar un trabajo desconocido

“Cuando la producción se detiene, todavía tienes un retraso de unas tres semanas de atomóviles que están en el suelo. Y este fue un periodo de incertidumbre. A medida que las cosas evolucionaban, algunos negocios como el de los atomóviles de alquiler estaban en modo de supervivencia. Tenían que vender sus inventarios para conseguir dinero en efectivo para sobrevivir”.

Así que los conductores de United Road empezaron a transportar atomóviles desde aparcamientos de alquiler alejados hasta subastas y otros lugares.

“Es un trabajo muy diferente, porque hay muchas unidades sueltas en lugar de cargas completas”, dijo Anderson sobre el entorno de las subastas.

No era limpio. Y no siempre era bonito. Pero el trabajo desconocido preservó muchos de los 1.700 puestos de trabajo de United Road. También creó oportunidades de transporte de mercancías al contado para sus transportistas externos. La desventaja fue que contribuyó a la ineficiencia. Anderson tuvo que pagar el 120% de su tarifa contractual para mantener algunos vehículos en movimiento. 

En el proceso de perseguir el trabajo donde existía, United Road se convirtió en el primer transportista de automóviles para manejar unidades nuevas y recomercializadas, dijo. La  adquisición en 2019 de Team Drive-Away, que transporta equipos de clase 8 y de servicio pesado, se ha vendido desde entonces para centrarse en el transporte de automóviles.

Salir del bache

A medida que la industria de automóviles nuevos comienza a salir de la depresión de su retroceso, Anderson ve que las perspectivas de United Road son más brillantes, aunque en medio de algunos cierres de fabricación por falta de microchips u otras piezas.

“Antes había una media de 60 días de inventario de atomóviles nuevos”, dijo Anderson. “Ahora la media es de unos 20. Y para algunos, hay un solo dígito de inventario”.

Incluso con un aumento de la tasa anual desestacionalizada de ventas de atomóviles de 12,9 millones en diciembre a 15 millones en enero, 2022 será un año difícil. Los expertos prevén un repunte hasta los 16 millones de unidades en 2023 y 17 millones en 2024.

“Todavía hemos salido a comprar automóviles en leasing y los leasing van a seguir venciendo. Así que tenemos que salir a comprar otro automóviles”, dijo Anderson. “Ahora el objetivo es, a medida que el automóviles nuevo vuelve, aferrarse a ese volumen de automóviles usados y crecer con el volumen de automóviles nuevos”.

Colocar los automóviles, los todoterrenos y otros vehículos ligeros en un transportador de automóviles de United Road Services para su traslado requiere conocimientos geoespaciales. Esa es parte de la razón por la que están entre los camioneros mejor pagados. (Foto: United Road Services)

Pero eso podría ser difícil porque United Road, como todas las flotas, se enfrenta a límites en el número de camiones nuevos que puede comprar. El mismo problema de semiconductores que afectó a sus clientes es una barrera para el crecimiento de United Road.

“No podemos reponer la flota con la frecuencia que nos gustaría porque nuestros pedidos siguen saliendo y saliendo y saliendo”, dijo Anderson. “No estamos contentos con eso”.

Es inútil quejarse

Quejarse al fabricante es infructuoso. United Road encarga aproximadamente 120 camiones nuevos al año. Su ciclo comercial de cinco años corre el riesgo de alargarse.

“Cuando todo esté dicho y hecho en un ciclo de tres años, nos habremos saltado un año en él”, dijo Anderson. Así que, donde habríamos pedido unos 350 en un periodo de dos años, acabará siendo probablemente más cerca de 200 o 220 en un periodo de tres años debido a la [falta de] disponibilidad”. Lo que están haciendo es poner a los clientes en asignación”.

Afortunadamente, United Road cuenta con 17 instalaciones de mantenimiento específicas. También cree firmemente en la IA de la empresa Uptake de software como servicio, con sede en Chicago, que proporciona alertas de mantenimiento predictivo. “La gente ha comprado la tecnología porque funciona”, dijo Anderson. “Confían en ella y saben que si no lo hacen se les va a estropear y entonces tendremos que remolcarlo a otro taller, quizá no al nuestro”.

The FREIGHTWAVES TOP 500 For-Hire Carriers list includes United Road Services (No. 49).